Accepting change after spinal cord injury - Bard Care

What's going to happen now? Accepting change after spinal cord injuy


Several physical and psychological changes follow spinal cord injury. Accepting these changes, and making the appropriate adaptations can be an extremely difficult process — both in the short­-term and the long­term. Yet, people who have suffered a spinal cord injury (SCI), their partners, and carers should all remember that life is by no means over. Happiness and fulfillment are things that are still well within reach.

Life may seem a lot more complex if you have just suffered SCI, but acceptance can be the first step to living a wonderful and comfortable life. So, we have put together a few pieces of advice and knowledge to help you along the way.


Emotional consequences of spinal cord injury


Psychological difficulties, particularly depression, are common in people with a spinal cord injury. Studies estimate that 15-­47% of spinal cord­ injured people will experience depression within 5 years of the injury1. Depression should be differentiated from other emotional states like sadness, which are very normal following spinal cord injury, but tend to be fairly short ­lived and do not significantly interfere with physiological and social functioning.

Depression, however, lasts more than two weeks and, in addition to low mood, hopelessness, and loss of interest in activities that were previously enjoyable, also results in reduced concentration and energy — as well as changes in neurovegetative functions like sleep, appetite, and libido2. A depressed person may feel worthless and even consider suicide, for example. Additionally, excessive worrying and panic attacks may indicate the presence of an anxiety disorder — which may also follow spinal cord injury3.

It is vitally important to understand that symptoms of depression and anxiety do not occur due to character weakness or poor willpower: they are real medical conditions. Several factors may lead to these conditions in people living with SCI, including loss of function, reduced independence, pain, and lower self­-esteem. Women tend to be slightly more vulnerable than men, and age, degree of disability, and the nature of your support system may also influence the chances of developing depression4. However, the risk of depression does generally lessens with time.

Previously, doctors believed that depression was virtually inevitable following spinal cord injury. More recently though, depression has been defined as a complication in its own right and though it’s not universal, it can have serious consequences. For example, if left untreated, symptoms can result in a greater risk of medical complications and reduced functional independence, quality of life, and social integration.


Working towards improved emotional health


Self-awareness and promptly seeking medical assistance are critical factors in achieving emotional health and wellbeing. Depression is a treatable condition, but delayed treatment is common because many people are not aware that they are suffering from depression. For instance, withdrawal from family and friends may occur at times when support is most needed. Moreover, many of the somatic (physical) symptoms of depression such as fatigue, body aches, and pains are also symptoms of spinal cord injury, so it can be difficult to identify the underlying cause. Remember though, you are not alone, and feelings of shame, guilt, or embarrassment should not get in the way of appropriate treatment.

Adapting to disability takes time, and as you navigate through life and learn how to care for yourself, you may find yourself mourning your loss of function and questioning whether life is ‘worth it’. Instead, try focusing on learning how to live with SCI. Incorporate your responsibilities into daily routine, for example, and reconnect with those close to you. Explore, too, the greater community for those who have a similar condition to you and seek advice from them about the challenges they faced — see them as motivation and inspiration. Learning about your condition, physical abilities and limitations, and bladder and bowel care can go a long way in helping you come to terms with your injury.

Antidepressants, particularly selective serotonin re-uptake inhibitor (SSRI) medications, are used to manage depression, and these agents work by balancing neurotransmitters in the brain. Importantly however, medication in isolation is seldom effective in leading to psycho-social health. Psychotherapy, particularly cognitive behavioral therapy, has been shown to be a powerful tool in preventing and treating depression and anxiety5. The aims of psychotherapy are to equip you with the skills to monitor your own emotions, solve problems, and re-frame negative thoughts — as well as being useful for partners and caregivers of people living with spinal cord injury.

Another depression-busting method is exercise. While pain and reduced mobility present additional challenges when it comes to exercise after spinal cord injury, the medical and psychological benefits of physical activity can be incredible.

Self­-reflection and discussing your feelings with loved ones are important strategies in accepting your condition, and in finding meaning and pleasure in life. Explore meditation, journaling, and relaxation techniques to find out what works for you. Understand as well that personal interests and relationship roles may change after spinal cord injury, but engaging in meaningful activities and relying on a support system of loved ones are known to combat conditions such as depression, and lead to acceptance and enhanced mental health.


For more advice on accepting change after SCI, please get in touch and we can put you in touch with one of our Bard nurses. They’re always there for a chat. Alternatively, you can pop across to our Learn section.


1  Mehta, S. "Depression Following Spinal Cord Injury ­ SCIRE Project." (2015). Accessed: May 10th 2016 <>

2 Sakakibara, Brodie M et al. 

"A systematic review of depression and anxiety measures used with individuals with spinal cord injury."  Spinal cord 47.12 (2009): 841­851.

3 Arango ­Lasprilla, Juan Carlos et al. 

"Factors predicting depression among persons with spinal cord injury 1 to 5 years post injury." NeuroRehabilitation 29.1 (2011): 9­21.

4 "Psychological Adjustment after Spinal Cord Injury ­ Agency for Clinical ..." (2014). Accessed: 10th May 2016 <­     Adjustment.pdf>

5 Arango­ Lasprilla, Juan Carlos et al.

 "Factors predicting depression among persons with spinal cord injury 1 to 5 years post injury." NeuroRehabilitation 29.1 (2011): 9­21.